Observan las primeras micronovas | Actualidad

Observan las primeras micronovas | Actualidad

En ocasiones, las enanas blancas pueden explotar de forma incompleta. Los científicos han bautizado este tipo de explosiones estelares recién descubiertas como «micronovas», puesto que son diminutas a escala cósmica (aunque a escala terrestre nos parecen enormes). Un equipo de investigadores ha presentado sus observaciones en un artículo publicado en Naturaleza.

Las enanas blancas son remanentes estelares que pueden dar lugar a distintos tipos de explosiones. No obstante, estas requieren siempre la presencia de una estrella compañera de la que extraiga material. Pueden incluso estar como supernovas termonucleares, que brillan tanto como toda una galaxia durante un breve periodo de tiempo y tras las cuales apenas quedan restos de la estrella.

En las nuevas «normales», las enanas blancas también succionan material de sus compañeras, sobre todo hidrógeno. En esos casos, pueden iniciarse en toda su superficie procesos explosivos en los que el hidrógeno se fusiona para crear helio. Esas explosiones hacen que las enanas blancas brillen mucho más de lo habitual durante semanas.

Un equipo dirigido por Simone Scaringi, de la Universidad de Durham, ha descubierto que en el cosmos también se producen este tipo de explosiones estelares a menor escala. El punto de partida sería una enana blanca que forma parte de un sistema binario. Si la enana blanca posee un campo magnético lo bastante intenso, puede atraer el material de la estrella compañera hacia sus polos magnéticos, donde ocurren explosiones termonucleares. Por tanto, en este caso, los procesos de fusión nuclear no se desencadenaron en toda la superficie de la enana blanca, como en las novas. Dado que las explosiones quedan aproximadamente un millón de veces menos potentes que las novas, los investigadores han escogido el término «micronova» para referirse al fenómeno recién observado.

Los investigadores pudieron identificar las primeras micronovas gracias a los datos de la misión TESS (Satélite para el Sondeo de Exoplanetas en Tránsito) de la NASA y del Telescopio Muy Grande del Observatorio Austral Europeo (ESO), que les permitieron observar unos destellos brillantes en longitudes de onda visible y de varias horas de duracion. Así, Scaringi y sus colaboradores localizaron tres enanas blancas en las que se estaba produciendo una micronova. Puesto que en la literatura cientifica ya existen referencias a otros estallidos de corta duración relacionada con las enanas blancas, los autores intuyen que este tipo de explosiones estelares podrían darse cuenta con más frecuencia de lo que se piensa.

Franziska Konitzer

Referencia: «Explosiones termonucleares localizadas de enanas blancas magnéticas acumuladas». Simone Scaringi et al. es Naturaleza, vol. 604, págs. 447-450, 20 de abril de 2022.



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