Los pterosaurios tienen la capacidad de manipular el color de sus plumas | Ciencia

Los pterosaurios tienen la capacidad de manipular el color de sus plumas | Ciencia

Reconstrucción artística de 'Tupandactylus imperator'
Reconstrucción artística de ‘Tupandactylus imperator’bob nicholls

Un grupo de científicos ha revelado este miércoles en una investigacionpublicado en Naturaleza, que los pterosaurios, unos reptiles voladores, tienen la capacidad de cambiar el color de sus plumas, cambiando las formas de los melanosomas. Anteriormente, esta característica solo se conocía en dinosaurios terópodos y aves. María McNamara, paleobióloga en la Universidad College Cork (Irlanda) y una de las autoras de la investigación, explica que el melanosoma es el nombre que recibe los gránulos microscópicos que encierran la melanina. Estas conclusiones están basadas en el análisis de un cráneo parcial de Tupandactylus imperator, un pterosaurio del Cretácico Inferior de Brasil, que data de aproximadamente de hace 113 millones de años, aproximadamente. Las plumas de estos animales servirían como un elemento de exhibición, por lo que tienen funciones importantes en la comunicación visual. Aunque no cuentan con todo el cuerpo y, por tanto, no se puede saber con certeza, podrían tener también un papel importante como aislamiento y para la termorregulación.

El fósil estaba en manos de un coleccionista privado que les ofreció analizar los restos. Los restos contaban con la parte posterior del cráneo que comprende, entre otras cosas, parte de la órbita izquierda, el orificio nasoorbitario izquierdo y una cresta craneal fibrosa. Precisamente fue la cresta lo que animó a los investigadores a empezar con el estudio, puesto que, a pesar de que no sabían que se iban a encontrar, los tejidos blandos estaban bien conservados, que fue lo que posteriormente ayudaron a concluir la cuestión de las plumas. Los científicos observaron dos tipos de plumas en la cresta craneal: monofilamentos más pequeños y no ramificados, y estructuras ramificadas más grandes que tienen un aspecto más similar a las plumas de aves modernas. Los hallazgos totales concluyeron que, aunque es posible que estas plumas no se utilizaran para volar, eran una forma de comunicación visual.

Hasta el momento, y según recoge la investigación, se sabía que los pterosaurios tenían pelajes esponjosos, fibras similares a pelos conocidos como picnofibras, pero se debatía si estas estructuras eran verdaderas plumas o no. En este estudio, se confirma que estos reptiles tienen plumas. Además, se asegura que los pterosaurios podrían producir melanosomas de diferentes formas, que se asocian con diferentes colores, al igual que las aves modernas, según explica McNamara. “Si queremos saber cómo evolucionaron las plumas, debemos buscar fósiles más antiguos, comenzando por aquellos del Triásico”, defiende. Por ello, anima a volver atrás y analizar otros muchos fósiles de pterosaurios que cuentan con tejidos blandos bien conservados. Esta científica, además, plantea otra hipótesis: “Es posible que las plumas evolucionen como una especie de adaptación a los cambios que ocurrieron en nuestro planeta y que los animales que sobrevivieron tuvieron esa ventaja. Es algo que tenemos que investigar”.

Esta no es la primera investigación que plantea que los pterosaurios tienen plumas. En 2019, un estudio publicado en Naturaleza Ecología y Evolución muestra como en dos ejemplares de pterosaurios, concretamente pterosaurios anurognátido, se encontraron distintas estructuras cuyas características corresponden a plumas. Estos individuos vivieron hace más de 100 millones de años y sus restos fósiles fueron encontrados en China. El estudio concluye que las plumas pudieron tener orígenes evolutivos profundos en los arcosaurios ancestrales o bien que estas estructuras surgieron independientes en los pterosaurios.

Los pterosaurios son reptiles voladores que dominaron los cielos del Mesozoico durante 160 millones de años. Fueron los primeros vertebrados que consiguieron desarrollar el vuelo propulsado y contaban con más de 100 especies, incluyendo los animales voladores más grandes de todos los tiempos, según recoge una publicación de la Sociedad Geológica de Londres en 2018.

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